Ultraschnelle Photodetektoren und Terahertz-Strahler

5. Februar 2012, 19:21
Münchner Physiker entwickelten Methode, um Abläufe im Pikosekunden-Bereich in Graphen nachweisen

Hauchdünn, stabiler als Stahl und seine Einsatzmöglichkeiten scheinen schier endlos: Graphen hat sich durch seine speziellen Eigenschaften mittlerweile in vielen Bereichen bewährt. Nun ist eine weitere hinzu gekommen: Als Star unter den elektrischen Leitern lässt sich das Material auch wunderbar als Photodetektor einsetzen. Die optische Anregung von Graphen führt dabei in Pikosekunden zur Entstehung eines Photostroms. Bisher fehlte allerdings eine entsprechend schnelle Methode, um Abläufe wie diese in Graphen nachweisen zu können. Wissenschaftern an der Technischen Universität München (TUM) ist es nun gelungen, die zeitliche Dynamik des Photostroms messbar zu machen.

Graphen wirkt auf den ersten Blick eher schlicht: das Material besteht ausschließlich aus Kohlenstoffatomen, die in einem einschichtigen „Teppich" angeordnet sind. Doch für Wissenschafter ist unter anderem die extrem hohe Leitfähigkeit von Graphen besonders reizvoll. Diese Eigenschaft ist unter anderem hilfreich für die Entwicklung von Photodetektoren. Dabei handelt es sich um Bauteile, die Strahlung detektieren und in elektrische Signale umwandeln können.

Mit Hilfe des hoch leitfähigen Graphen arbeiten Wissenschafter daran, ultraschnelle Photodetektoren zu konstruieren. Allerdings war es bisher nicht möglich, das optische und elektronische Verhalten von Graphen zeitaufgelöst zu bestimmen - das heißt zu klären, wie lange es von der elektrischen Anregung des Graphen bis zur Generierung des entsprechenden Photostroms dauert.

Beobachtungen im Pikosekunden-Bereich

Dieser Frage widmeten sich Alexander Holleitner und Leonhard Prechtel am Walter Schottky Institut der TU München, zugleich Mitglieder des Exzellenzclusters Nanosystems Initiative Munich (NIM). Die Physiker entwickelten zunächst eine Methode, mit der sie den durch Bestrahlung mit kurzen Laserpulsen entstehenden Photostrom in Graphen-Photodetektoren bis in den Pikosekundenbereich hinein untersuchen können. Damit können sie nun Pikosekunden-Pulse detektieren. Um eine Vorstellung dieser Größenordnungen zu bekommen: Ein Lichtstrahl, unterwegs mit rund 300.000 Kilometer pro Sekunde, legt in drei Pikosekunden eine Strecke von einem Millimeter zurück.

Kern der untersuchten Photodetektoren ist frei tragendes Graphen, das über metallische Kontakte elektronisch in Schaltkreise eingebunden ist. Die zeitliche Dynamik des Photostroms bestimmen die Physiker mit Hilfe von sogenannten koplanaren Streifenleitungen, die sie über ein spezielles zeitaufgelöstes Laser-Spektroskopie-Verfahren auswerten, die Pump-Probe Technik. Hierbei werden mit einem Laserpuls Elektronen im Graphen angeregt und die Dynamik dieses Prozesses mit einem zweiten Laser verfolgt. Auf diese Weise können die Physiker genau nachvollziehen, wie der Photostrom im Graphen erzeugt wird.

Strahlung im Terahertz-Bereich

Die neue Methode ermöglichte den Wissenschaftern zeitgleich noch eine weitere Beobachtung: Sie konnten belegen, dass Graphen nach optischer Anregung Strahlung im Terahertz (THz)-Bereich aussendet. Die Frequenz dieser Strahlung liegt zwischen dem Frequenzbereich von Infrarotlicht und Mikrowellenstrahlung. Als Besonderheit besitzt THz-Strahlung Eigenschaften beider angrenzender Bereiche: Sie lässt sich bündeln wie Licht, und durchdringt Materie ähnlich wie elektromagnetische Wellen. Dadurch eignet sie sich beispielsweise zur Materialprüfung, zum Durchleuchten von Paketen oder für medizinische Anwendungen. (red)

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